¿Son los caballos nativos de América? La sorprendente respuesta

¿Son los caballos nativos de América del Norte? La respuesta a esta pregunta es más complicada de lo que cree. Es posible que haya escuchado que los españoles trajeron por primera vez caballos domésticos a América del Norte a fines del siglo XV, pero ¿sabía que los primeros caballos realmente evolucionaron en América del Norte? Siga leyendo para obtener más información sobre la historia evolutiva de los caballos en América del Norte.

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La evolución de los caballos en América del Norte

Los primeros caballos evolucionaron en lo que ahora se conoce como América del Norte hace millones de años. Los científicos creen que estos primeros caballos eventualmente migraron a Asia a través del Estrecho de Bering. Después de ese punto, se cree que proliferaron en Asia y finalmente llegaron a Europa, África del Norte y Medio Oriente.

Pero si todo esto sucedió hace millones de años, ¿cómo podemos estar seguros de que los caballos se originaron en América del Norte? La respuesta está en los fósiles que se encontraron en el continente.

Eohippus

Se cree que la primera familia ancestral de caballos se originó hace unos 56 millones de años. Este período se conoce como la época del Eoceno. Durante la época del Eoceno, surgió una especie llamada Eohippus. Estos primeros caballos predecesores tenían pezuñas como los caballos con los que estamos familiarizados hoy, pero eran mucho más pequeños en comparación con aproximadamente 5 manos, o aproximadamente 1,6 pies de altura. Los caballos que conocemos hoy miden 15,2 manos en promedio, o alrededor de 5 pies de altura.

Los fósiles de Eohippus se han encontrado tanto en Europa como en América del Norte, pero la conexión con los caballos modernos no siempre fue clara porque el Eohippus era muy diferente de los caballos modernos. Sin embargo, los fósiles adicionales de caballos ahora extintos proporcionaron pistas a los paleontólogos sobre la verdadera historia evolutiva del caballo moderno.


Orohippus

Orohippus es un género de ancestros equinos tempranos que se desarrolló a finales del Eoceno. Eran similares a los Eohippus en tamaño y estructura, pero había claras diferencias dentales entre las especies. Los premolares y molares de Orohippus eran mucho más similares en tamaño que los de Eohippus, lo que representaba cambios evolutivos que acomodaban una dieta más especializada. Los cambios dentales en el Orohippus se conservaron posteriormente en las especies que se convertirían en los antepasados ​​del caballo actual.


Mesohippus

Se cree que los fósiles de Mesohippus encontrados en América del Norte se remontan a la Época del Oligoceno, que comenzó hace unos 34 millones de años. Aunque el Mesohippus todavía era pequeño a las 6 manos, esta especie era mucho más similar a los caballos modernos que sus predecesores. Su cerebro era más grande, su hocico era más parecido a un hocico y sus patas eran más largas que las de las especies anteriores.

Finalmente, el Mesohippus evolucionó hasta convertirse en una especie conocida como Miohippus, cuyos descendientes formaron diferentes ramas evolutivas. Sabemos que una de las ramas evolutivas, conocida como Anchitheres, migró de América del Norte a Eurasia.


Parahippus

El Parahippus, otro descendiente del Mesohippus, se convertiría en un antepasado directo de los caballos modernos. El Parahippus, que tenía dientes fuertes y una mandíbula que podía moverse de un lado a otro, se había adaptado a comer hierba. El Parahippus fue el antepasado directo del Merychippus, una especie que, a 10 manos, era bastante grande en comparación con sus antepasados. El Merychippus, a su vez, fue el antepasado de Pliohippus. El Pliohippus tenía un dedo del pie a diferencia de sus antepasados ​​de tres dedos. Sus fósiles se pueden encontrar en el lecho rocoso de la época del Plioceno, que comenzó hace unos 5,3 millones de años.


Equus

Finalmente, Equus evolucionó a partir del Pliohippus hace unos 4 millones de años. Los caballos y otros equinos como las cebras pertenecen al género Equus. Existe evidencia que sugiere que estuvieron en toda América del Norte y del Sur durante la época del Pleistoceno, que comenzó hace unos 2,6 millones de años, pero que empezaron a desaparecer de esta parte del mundo hace unos 10.000 años.

Los científicos solo pueden especular sobre por qué estos primeros caballos desaparecieron de su tierra natal de América del Norte, pero creen que la introducción de enfermedades, posiblemente por parte de los humanos, puede haber matado a muchos de ellos. Cualquiera sea la razón, una cosa es segura: no había caballos en las Américas cuando llegaron los españoles miles de años después.

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Conclusión

En conclusión, los caballos son, de hecho, nativos de América. Sin embargo, varios miles de años separan la partida de los últimos caballos nativos y la llegada de los primeros caballos domesticados. La práctica de domesticar caballos ciertamente no comenzó en Estados Unidos; Se cree que los caballos fueron domesticados por primera vez en las estepas euroasiáticas hace casi 6.000 años. Podemos agradecer a los españoles por reintroducir a los caballos en la economía y la cultura de las Américas.


Crédito de la imagen destacada: kudybadorota, Pixabay

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